全球航空货运在去年第四季出现改善后,今年1月又开始趋于疲弱,这一令人担忧的迹象暗示,全球经济在初步转暖后又陷入麻烦,甚至是在新冠肺炎疫情恶化之前。

航空货运量对于商业周期的变化非常敏感,特别是制造业和全球价值链的变化。不论是主要国际货运中枢处理的货物吨数,还是主要航线上运送的货物吨公里(tonne-kilometres),都与商业周期的情况亦步亦趋。

航空运输业的主要航线有:亚洲-北美(以吨公里数计,占全球航空运输量约20%)、亚洲-欧洲(约20%)、欧洲-北美(约10%)和亚洲内部(约10%)。

航空货运是经济活动的同时指标,而不是领先指标,但因为货运数据较其他统计数据可以更快得到,它们可以作为经济发生重大变化时的一个预警信号。

由于中美贸易紧张关系激化,以及全球制造业活动受经济下滑打击,去年前九个月航空货运低迷之势进一步恶化。不过,从第三季末、第四季初开始,航空货运规模出现企稳迹象,甚至略有好转。

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这一好转恰好碰到美国股市等金融市场上涨,以及美国公债收益率曲线回归正常形态,说明投资者对经济前景更加乐观。它也与经济合作暨发展组织(OECD)发布的经济活动综合领先指标走升的表现相一致。

截至去年第三季末,经济放缓的最糟阶段似乎已经结束,投资者预期今年美中贸易停战、企业投资增加而且经济增长加快。但航空货运量在2020年首月再次下滑,暗示即便在新冠肺炎疫情迫使中国制造业在2月大多停产之前,航空货运业的改善就已经后劲不足。

全球最繁忙的航空货运枢纽-香港国际机场公布,1月货运量较2019年同期下降近11%,较2018年1月下降14%。贸易战、全球制造业放缓、当地社会骚乱和现在疫情导致的中国经济低迷,由此形成的完美风暴冲击香港航空货运行业。至于伦敦希思罗机场也公布,1月货运量较2019年同期下降11%,较2018年同期下降13%,暗示这种疲态波及的范围非常广泛。

未反映内地停工避疫

2月航空货运下降势头可能更加严重,因为中国很多企业停工以避免疫情蔓延。现在的风险是,依然脆弱的全球经济将受到疫情冲击,经济放缓以中国为中心,但将通过全球供应链蔓延至亚洲和其他地区。■路透专栏作家John Kemp

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